Day 4 – Rachel & Mallory

Jeudi 19 mai – Koh Ker & EFEO

Nous nous sommes rendus à Koh Ker, un complexe impérial fondé au IXe s. ap. J.-C. Il abrite plusieurs temples plus ou moins bien conservés et que nous avons pu visiter.

A l’aide de la base de donnée des épigraphistes de l’École Française d’Extrême-Orient, nous avons pu identifier les inscriptions qui s’y trouvaient et vérifier les informations qui y étaient rassemblées. Il était intéressant de constater où se trouvaient les inscriptions par rapport au complexe religieux car plusieurs questions se sont alors posées. Comment les inscriptions s’articulent-elles vis à vis de la structure mais aussi les unes par rapport aux autres ? Sont-elles immédiatement visibles à un visiteur ? Pourquoi tous les piliers ne portent-ils pas d’inscriptions ? Par exemple, toutes les inscriptions à Prasat Thom, un important sanctuaire de Koh Ker, sont situées dans ce que j’appellerais l’entrée monumentale du temple. Elles sont, en effet, absentes lorsqu’on pénètre dans la zone de l’édifice principal. C’est une pyramide en escalier et je ne m’attendais pas à voir ce type d’architecture ici. Nous avons pu grimper à son sommet et aucune inscription ne s’y trouvait.

La plupart des inscriptions relevées au cours de la journée ont pour support des piliers. Nous avons cependant pu découvrir deux inscriptions à Prasat Thom sur les murs intérieurs nord et sud du gopura 1 est et deux autres sur tous les murs du gopura 1 ouest. Dans les deux cas, les langues utilisées sont le sanskrit et le khmer, ce sont des listes de serviteurs et elles sont lisibles à hauteur des yeux. Les inscriptions en khmer sur ce site sont toujours en prose et plus longues que le sanskrit, lui-même toujours gravé en vers sur la partie supérieure de l’objet. Il est à noter qu’aucune des inscriptions de Koh Ker n’est associée à des représentations imagées, hormis celles des chapiteaux des piliers, bien que les deux bâtiments qui recueillent les listes des serviteurs soient décorés à l’extérieur par des bas-reliefs.

L’après-midi, nous avons continué notre exploration du site et toutes les nouvelles inscriptions que nous avons pu découvrir se trouvaient sur des piliers ou des piédroits et de nouveau dans la zone servant d’entrée au temple. Cependant, contrairement à ceux de Prasat Thom qui n’avaient qu’une face gravée, ceux-ci portaient deux inscriptions sur deux côtés : celle située vers l’extérieur du temple donc face à un éventuel visiteur souhaitant se diriger vers le temple, soit sur le côté interne du pilier ou piédroit. Ce même visiteur s’apercevra forcément de la présence d’inscriptions en passant par les péristyles ou la porte d’entrée. Leur emplacement semble donc répondre à une logique visuelle. La second différence est que ce sont des piliers ou des piédroits et non un mur qui contiennent une liste de serviteurs. C’est la première fois que nous avons pu observer ce phénomène.

Nous avons terminé l’après-midi en assistant à deux conférences à l’École Française d’Extrême-Orient. La première a été menée par Damian Evans qui nous a présenté les applications du LIDAR qu’il a fait au Cambodge. Grâce à cet outil extrêmement précis, ils ont pu se rendre compte de l’existence de structures impossible à déterminer en simple vue aérienne ou en prospection pédestre car leurs traces sont très légères. Cela a permis, par exemple, de retrouver les réservoirs d’eau du complexe d’Angkor Wat et de restituer son environnement humain. Il ne s’agit pas uniquement d’un temple mais d’une communauté entière qu’y était installée et qui s’y est développée avec des habitations dont il ne reste que les traces des murs au niveau du sol, visibles grâce au LIDAR. Les informations récupérées peuvent aussi être recoupées avec celles fournies par les inscriptions qui mentionnent parfois des mesures précises pour telle ou telle structure. Le second intervenant était Tom McClintock de l’Université de Californie. Il travaille sur la RTI et la modélisation 3D. Cela peut être très utile pour les inscriptions, car on peut modifier sur une image l’angle de la lumière et faire ressortir la gravure qui peut être parfois très endommagée. Il recrée également des bâtiment en 3D à l’aide d’un drone qui prend, en hauteur, des milliers de photos pour arriver à un résultat très réaliste.

Rachel

       


Thursday, 19 May 2016

Another full day! We started the morning early, meeting at the EFEO to board the bus at 7am after breakfast at the hotel. We then settled in for the journey to the archaeological site of Koh Ker to the northeast of Angkor, a 2.5-hour ride punctuated by a brief stop at one of the many roadside market places. Koh Ker was the settlement constructed by the Khmer ruler Jayavarman IV that served as the imperial capital for an intriguingly brief period, from AD 928 to 944. It also housed the densest concentration of inscriptions of any single site we had visited thus far, and much of the group’s attention was devoted to locating and examining as many of them as we could find.

The first part of the site that we visited and where we also spent most of our time was an architectural group known as Prasat Thom, the main temple complex of the site. Wandering among the partially collapsed sandstone, laterite, and brick ruins, we were able to identify several inscriptions. During our following discussions of the relevant metadata—for example, where were the inscriptions located, on what text-bearing object, in association with what monument? What did the inscriptions discuss, in how many lines of what language(s)? What inventory number and metadata had been assigned to the text previously?—several of us were particularly struck by the placement of many of the inscriptions that we encountered on seemingly modest architectural elements, often on the sides of pillars or on interior walls, a trend unfamiliar to most of us in the group who have never previously studied the epigraphy of this region. The small size of the graphemes and the relatively low relief of the carving also mean that legibility and even visibility are limited to those standing immediately in front of the text—unless, of course, they were once painted, although no traces of such enhancement were visible on the inscriptions that we examined. The most imposing area of Prasat Thom, however, was a seven-level step pyramid. After a short but somewhat steep ascent, climbers were treated to not inscriptions, but the intricately carved remains of an imposing ritual structure surrounded by a striking view of the region, with green stretching out in all four directions, dotted here and there by agricultural fields and houses and backgrounded by several mountains on two sides.

Pressed for time, we continued to visit a few other areas of Koh Ker, following lunch outside the entrance to Prasat Thom. The most notable of these in terms of epigraphy was Prasat Krachap, where we were able to locate several inscriptions. It was interesting to observe that while some of the inscriptions were still in situ, usually on door jambs or the sides of pillars, others clearly had fallen or had been moved by later humans and were lying on their sides, half-buried, their texts subjected to various levels of erosion. One of the most interesting components of this latter site, however, was a small quarrying area off to the side of Prasat Krachap, on the other side of the small road. Here, one could see evidence of blocks that had been measured out and were beginning to be worked, but had never been fully extracted.

Following a quiet bus ride back to the EFEO Siem Reap, we were treated to two lectures that put much of what we have been seeing for the previous few days into perspective. Damian Evans of the EFEO first presented a candid account of two episodes of LiDAR reconnaissance in which he had participated in 2012 and 2015, accompanied by ground-truthing and archaeological excavation. The LiDAR maps were an impressive reminder of the scale of the cultural context in which the individual inscriptions that we had been investigating are embedded. His discussion also reminded us of the insight that epigraphic data can offer us when invoked critically, as well as the pitfalls that it presents when mis- or over-used. Finally, Tom McClintock of UCLA presented his work on RTI imaging and 3D modeling of Cambodian cultural heritage, a critical reminder of the constant threat that all of the Khmer inscriptions that we had seen that day are facing due to their daily exposure to the elements. All in all, it was a full day that took us from the field into the lab and thus provided us with  an important view of the various levels of epigraphic data collection and analysis, as well as the productive work that may be done when integrating epigraphy with archaeology to study the past and bring insights from that research into the future.

Mallory